Abróchate el cinturón, Estados Unidos: la Fed planea aumentar drásticamente el desempleo

En caso de que la economía de EE. UU. no sufriera lo suficiente, la Reserva Federal tiene un mensaje para los estadounidenses: está a punto de volverse mucho más doloroso.

El presidente de la Fed, Jerome Powell, lo dejó muy claro esta semana cuando el banco central proyectó que su tasa de referencia alcanzaría el 4,4% para fines de año, incluso si provoca una recesión.

«Es muy probable que se suavicen las condiciones del mercado laboral», Powell dijo el miércoles. «Seguiremos haciéndolo hasta que estemos seguros de que el trabajo está hecho».

En lenguaje sencillo, eso significa desempleo. La Fed pronostica que la tasa de desempleo aumentará al 4,4% el próximo año, desde el 3,7% actual, una cifra que implica que 1,2 millones de personas adicionales perderán sus trabajos.

«Ojalá hubiera una forma indolora de hacerlo», dijo Powell. «No lo hay».

¿Duele tan bien?

Esta es la idea detrás de por qué aumentar el desempleo de la nación podría enfriar la inflación. Con uno o dos millones más de personas sin trabajo, los nuevos desempleados y sus familias reducirían drásticamente el gasto, mientras que para la mayoría de las personas que aún trabajan, el crecimiento salarial se estancaría. Cuando las empresas asumen que es poco probable que aumenten sus costos laborales, dice la teoría, dejarán de subir los precios. Eso, a su vez, frena el crecimiento de los precios.

Pero algunos economistas cuestionan si es necesario aplastar el mercado laboral para frenar la inflación.

«La Fed claramente quiere que el mercado laboral se debilite bastante. Lo que no está claro para nosotros es por qué», dijo Ian Shepherdson, economista jefe de Pantheon Macroeconomics, en un informe. Predijo que la inflación se «desplomará» el próximo año a medida que se normalicen las cadenas de suministro.

La Fed teme la llamada espiral de salarios y precios, en la que los trabajadores exigen salarios más altos para adelantarse a la inflación y las empresas trasladan esos costos salariales más altos a los consumidores. Pero los expertos no están de acuerdo en que los salarios sean el principal impulsor de la inflación al rojo vivo de hoy. Si bien el salario de los trabajadores ha aumentado un promedio de 5,5% durante el último año, se ha visto eclipsado por aumentos de precios aún mayores. Al menos la mitad de la inflación actual proviene de problemas de la cadena de suministro, señaló la execonomista de la Fed, Claudia Sahm, en un tuit.

Sahm señaló que los trabajadores con salarios más bajos en la actualidad se han beneficiado más de los aumentos salariales y se han visto más perjudicados por la inflación: la inflación impulsada por un mayor gasto de los hogares ricos en lugar de las personas que se encuentran más abajo en la escala.

Aumento de tasas, caída de empleos

Si bien la relación exacta entre los salarios y la inflación sigue siendo objeto de debate, los economistas son mucho más claros sobre cómo el aumento de las tasas de interés deja a las personas sin trabajo.

Cuando las tasas suben, «cualquier artículo de consumo por el que la gente se endeude para comprar, ya sean automóviles o lavadoras, se vuelve más caro», dijo Josh Bivens, director de investigación del Instituto de Política Económica.

Eso significa menos trabajo para las personas que fabrican esos autos y lavadoras y, eventualmente, despidos. Otras partes de la economía sensibles a las tasas de interés, como la construcción, la venta de viviendas y el refinanciamiento de hipotecas, también se desaceleraron, afectando el empleo en ese sector.

Además, la gente viaja menos, lo que lleva a los hoteles a reducir la dotación de personal para dar cuenta de las tasas de ocupación más bajas. Las empresas que buscan expandirse, por ejemplo, una cadena de cafeterías que abre una nueva sucursal, dudan más en hacerlo cuando los costos de endeudamiento son altos. Y a medida que las personas gasten menos en viajes, cenas y entretenimiento, los hoteleros y restauradores tendrán menos clientes para atender y eventualmente reducirán el personal.

«En la economía de servicios, la mano de obra es el componente más importante de su estructura de costos, por lo que si está buscando reducir costos, ahí es donde buscará primero», dijo Peter Boockvar, director de inversiones de Bleakley Financial Group.

Si bien, en opinión de Boockvar, es necesario aumentar las tasas, las tácticas de la Fed le parecen agresivas. «Solo tengo un problema con el [Fed’s] rapidez y escala», dijo. «Están llegando tan rápido y fuerte, que me preocupa que la economía y los mercados no puedan manejarlo».


El potencial aumento de la tasa de interés de la Fed aviva los temores de una recesión económica

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Despidos por delante

Mientras tanto, las subidas de tipos existentes de la Fed han puesto en marcha la pérdida de unos 800.000 puestos de trabajo, según las predicciones de Oxford Economics.

“Cuando miramos a 2023, casi no vemos contrataciones netas en el primer trimestre y pérdidas de más de 800.000 o 900.000 puestos de trabajo en el segundo y tercer trimestre combinados”, dijo Nancy Vanden Houten, economista principal de Oxford en Estados Unidos.

Otros predicen un aterrizaje aún más duro, ya que Bank of America espera una tasa de desempleo máxima del 5,6% el próximo año. Eso dejaría sin trabajo a 3,2 millones de personas adicionales por encima de los niveles actuales.

Algunos formuladores de políticas y economistas han criticado los agresivos planes de aumento de tasas de la Fed, con la senadora Elizabeth Warren dicho ellos «dejarían sin trabajo a millones de estadounidenses» y Sahm vocación ellos «inexcusable, bordeando peligroso».

Powell prometió dolor, y muchos se preguntan cuánto dolor es necesario.

«La inflación bajará un poco más rápido si en realidad entramos en recesión. Pero el costo de eso será mucho mayor», dijo Bivens.

El peligro, agregó, es que la Fed haya desencadenado un tren fuera de control. Una vez que el desempleo comienza a aumentar considerablemente, es difícil detenerlo. En lugar de detenerse claramente en la tasa del 4,4% proyectada por los funcionarios de la Fed, las cifras de desempleo podrían seguir aumentando fácilmente.

«Esta idea de que hay un indicador de inflación que la Fed puede simplemente manejar con mucha fuerza y ​​dejar todo lo demás intacto, eso es una falacia», dijo Bivens.

En lugar del aterrizaje suave para la economía que la Fed dice que está buscando, agregó Bivens, «ahora estamos apuntando el avión al suelo con bastante fuerza y ​​pisando el acelerador».

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