Ben Bernanke ve ‘estanflación’ por delante

De pie en su cocina una mañana en Washington, DC, y bebiendo un vaso de agua ligeramente saborizada, Ben Bernanke viste un traje gris, una camisa abotonada, sin corbata y un par de zapatillas deportivas Brooks. Se ve muy lejos de su tiempo en la Reserva Federal, donde presidió como presidente durante ocho años durante lo que fue, hasta hace poco, considerado el momento financiero más precario del último medio siglo.

Pero la pandemia del coronavirus y su impacto económico —la caída del empleo de la noche a la mañana junto con una inyección de dinero nunca vista en la historia y ahora, aparentemente, una inflación galopante— han hecho pensar a Bernanke. Y escribiendo. El Sr. Bernanke ha estado en una especie de cuarentena autoimpuesta escribiendo un libro, «Política monetaria del siglo XXI: la Reserva Federal de la gran inflación al covid-19», que se publicará el martes.

El Sr. Bernanke describe el libro como «académico», pero en este momento en particular, puede ser un libro excepcionalmente práctico, ya que el público trata de comprender mejor los poderes de la Reserva Federal y el Congreso para impulsar o desacelerar nuestra economía en medio de una cadena de suministro. crisis y demanda altísima. El libro del expresidente en sí mismo es un ejemplo de las corrientes cruzadas que se desarrollan en nuestra economía: “Dadas las interrupciones en la cadena de suministro, este libro tardó seis meses en pasar del manuscrito final a aparecer en la tienda”, dijo.

El Sr. Bernanke, quien escribió el libro “cuando se hizo evidente que no iba a viajar mucho y que estaríamos en casa por un tiempo” en medio de los primeros días de la pandemia, brinda una historia de la Reserva Federal: su propia La tesis de posgrado se centró en el crack de 1929 y sus consecuencias, lo que, según él, proporcionó lecciones valiosas sobre cómo respondió a la recesión en 2008. Sin embargo, esta vez no se centra en 2008 sino en la década de 1970, que sugiere que es la más cercana análogo a lo que está sucediendo en la economía actual y lo que podría suceder a continuación.

Tiene la esperanza de que Jay Powell, el actual presidente de la Reserva Federal, pueda ayudar a controlar la inflación sin tener que implementar las medidas extremas que el ex presidente de la Reserva Federal Pablo Volcker hizo en la década de 1970 o enviar la economía a una recesión.

Pero también sugiere que es posible que la nación esté atravesando un período de «estanflación», una palabra que, según Bernanke, se inventó en la década de 1970.

“Incluso bajo el escenario benigno, deberíamos tener una economía en desaceleración”, dijo. “Y la inflación sigue siendo demasiado alta, pero está bajando. Por lo tanto, debería haber un período en el próximo año o dos en el que el crecimiento sea bajo, el desempleo aumente al menos un poco y la inflación siga siendo alta”, predijo. “Entonces podrías llamar a eso estanflación”.

Él es particularmente consciente de que la inflación galopante puede convertirse rápidamente en un problema político, posiblemente poniendo a la Reserva Federal en la mira del público, de una manera que ni siquiera evoca el desempleo. “La diferencia entre inflación y desempleo es que la inflación afecta a todos”, dijo. “El desempleo afecta mucho a algunas personas, pero la mayoría de las personas no responden demasiado al desempleo porque no están personalmente desempleadas. La inflación tiene un tipo de impacto social amplio”.

Su enfoque esta vez, sin embargo, no está en 2008 sino en cómo la Reserva Federal ha reaccionado a varios escenarios económicos durante más de un siglo, recorriendo a los lectores a través de las riendas de diferentes presidentes de la Fed como Alan Greenspan. Es probable que los lectores se concentren particularmente en el análisis de Bernake de la década de 1970, que puede ser el análogo más cercano a lo que está sucediendo en la economía actual.

Bernanke parece estar algo preocupado por la credibilidad de la Reserva Federal en la conciencia pública, especialmente dado el enfoque agresivo que adoptó en 2008 y que Powell continuó durante la pandemia. “Tenía esta conversación de fantasía en mi cabeza entre Jay Powell y William McChesney Martin, donde creo que Martin probablemente habría tenido apoplejía o algo así debido a las diferentes cosas que han hecho las sillas intermedias”, dijo, refiriéndose al Sr. Martin, el presidente de la Reserva Federal de 1951 a 1970.

En el libro, el Sr. Bernanke analiza cómo buscó mejorar la reputación de independencia de la Reserva Federal haciéndola más transparente, incluida la realización de conferencias de prensa. “En la vida cotidiana, juzgamos la credibilidad de las promesas más por la reputación de quienes las hacen que por las palabras exactas que usan”, dijo. “El mismo principio se aplica a las promesas del banco central. La credibilidad del banco central depende en parte de la reputación personal y las habilidades de comunicación de los principales formuladores de políticas, pero dado que los formuladores de políticas no pueden vincularse irrevocablemente a sí mismos ni a sus sucesores, la reputación institucional también es importante. Debido a las preocupaciones sobre la reputación institucional, los formuladores de políticas tienen un incentivo para cumplir las promesas, incluso las hechas por sus predecesores”.

Bernanke dejó la Fed como presidente en 2014, pero permaneció en Washington, donde es miembro de Brookings Institution y asesor principal de la firma de inversiones Pimco. Dijo que prefería no tener que tomar las decisiones a las que ahora se enfrenta Powell, ni soportar las horas de testimonio en el Congreso en las que se cuestionaron sus decisiones.

En cambio, prefiere pensar en el papel con un ligero despegue y la capacidad de pontificar sobre temas políticos que solía evitar.

Cuando se le preguntó si cree que la deuda estudiantil debería perdonarse, su pausa característica desapareció: “Sería muy injusto eliminarla. Muchas de las personas que tienen grandes cantidades de deuda estudiantil son profesionales que seguirán adelante y ganarán mucho dinero durante su vida. Entonces, ¿por qué los preferiríamos a alguien que no fue a la universidad, por ejemplo?

¿O qué tal si la Reserva Federal cambia su objetivo de inflación? Sin pausa tampoco. “Las metas de inflación no deben usarse como una herramienta a corto plazo, ¿sabes? Si eleva la meta de inflación al 3 por ciento para algún propósito a corto plazo, entonces ¿por qué no al 4 por ciento, o por qué no al 3,5 por ciento, o por qué no crear una banda, o lo que sea?”.

La buena noticia es que a Bernanke no le preocupa una crisis como la de 2008. Le preocupan los precios de la vivienda y dice que “han aumentado mucho, como un 30 por ciento en los últimos dos años”.

“Eso es algo que hay que vigilar”, dijo, pero a diferencia de 2008, “las hipotecas que se están prestando para comprar estas casas son generalmente de mucha más calidad que las hipotecas subprime de hace 15 años”.

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